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Por qué es normal que nos duela el brazo después de ser vacunados

Qué hay detrás de la molestia en el brazo luego de recibir una vacuna (EFE/José Jácome/Archivo)
Qué hay detrás de la molestia en el brazo luego de recibir una vacuna (EFE/José Jácome/Archivo) (EFEI0499/)

Ante la mayor campaña y despliegue de vacunación de la historia de la inmunidad, en donde se pretende inocular a millones de personas en tiempo récord contra el COVID-19, para la mayoría de los que son inmunizados el pinchazo de una aguja no es gran cosa. A pesar de esto, en las horas posteriores a la inoculación, muchos desarrollan dolor en el brazo, según advierten informes y datos publicados.

Se trata de un efecto secundario común y presente para todas las vacunas, no solo las pensadas para combatir al virus SARS-CoV-2. A medida que los países alrededor del globo avanzan en sus campañas de inoculación, la prevalencia del famoso dolor en el brazo genera interrogantes entre la población, incluso algunos se preguntan por qué muchos sienten más dolor que otros mientras que ciertas personas no experimentan ningún tipo de molestia, en absoluto.

Los expertos afirman que este signo e incluso ciertas erupciones cutáneas son respuestas normales del organismo a la inyección de sustancias extrañas en nuestro cuerpo. Así lo explica Deborah Fuller, experta en vacunología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en Seattle: “Manifestar esa reacción en el sitio de la aplicación es exactamente lo que esperaríamos que hiciera una vacuna que intenta imitar un patógeno sin causar la enfermedad”.

Los expertos afirman que este signo e incluso ciertas erupciones cutáneas son respuestas normales del organismo a la inyección de sustancias extrañas (EFE/ Nathalia Aguilar/Archivo)
Los expertos afirman que este signo e incluso ciertas erupciones cutáneas son respuestas normales del organismo a la inyección de sustancias extrañas (EFE/ Nathalia Aguilar/Archivo) (EFEI0500/)

“Ya que son muchas las complejidades que presenta nuestro sistema inmunológico y las peculiaridades individuales, no sentir dolor también es normal”, apunta el epidemiólogo y director ejecutivo del Centro Internacional de Acceso a Vacunas de la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins, William Moss. “Las personas pueden desarrollar respuestas inmunitarias protectoras y no pasar por ese tipo de reacción local”, añadió.

Pautas de alarma

Varias vacunas son conocidas por el dolor que causan alrededor del sitio de inyección, y la explicación de por qué comienza esta aflicción tiene que ver con las llamadas células presentadoras de antígenos. Estas células están constantemente al acecho en nuestros músculos, piel y otros tejidos. Cuando detectan un invasor extraño, desencadenan una reacción en cadena que eventualmente produce anticuerpos y una protección duradera contra patógenos específicos. Ese proceso, conocido como respuesta inmune adaptativa, puede tardar una o dos semanas en acelerarse.

Mientras tanto, a los pocos minutos o incluso segundos de vacunarse o detectar un virus, las células presentadoras de antígeno también envían señales de “peligro” que, explica Moss, esencialmente dicen: “´Aquí hay algo que no corresponde. Deberíamos deshacernos de él´”.

Varias vacunas son conocidas por el dolor que causan alrededor del sitio de inyección (REUTERS)
Varias vacunas son conocidas por el dolor que causan alrededor del sitio de inyección (REUTERS) (STRINGER/)

“Esta rápida reacción del cuerpo, conocida como respuesta inmune innata, involucra a una gran cantidad de células inmunes que llegan a la escena y producen proteínas conocidas como citocinas, quimiocinas y prostaglandinas, que reclutan aún más células inmunes y tienen todo tipo de efectos físicos”, precisó Fuller. Las citocinas dilatan los vasos sanguíneos para aumentar el flujo sanguíneo, provocando hinchazón y enrojecimiento. También pueden irritar los nervios y causar dolor. Las citocinas y quimiocinas inducen inflamación, que también es dolorosa. Las prostaglandinas interactúan directamente con los receptores locales del dolor.

La respuesta inmune innata no se detiene en el brazo. Para algunas personas, el mismo proceso inflamatorio también puede causar fiebre, dolores corporales, dolor en las articulaciones, erupciones cutáneas o dolores de cabeza.

La razón por la que algunas vacunas causan más síntomas que otras, responde a una tendencia llamada reactogenicidad y se debe a las estrategias e ingredientes que emplean. La vacuna contra el sarampión, las paperas y la rubéola (MMR), por ejemplo, está hecha de formas vivas y debilitadas de los virus que intencionalmente causan una forma leve de infección y estimulan la respuesta inmune innata del cuerpo, lo que lleva a una variedad de síntomas, que incluyen brazos adoloridos. Otras vacunas, incluidas algunas vacunas contra la gripe, introducen virus inactivados. La vacuna contra la hepatitis B presenta partes del virus junto con sustancias químicas llamadas adyuvantes que están diseñadas para irritar las células presentadoras de antígenos y estimular la respuesta inmune adaptativa.

Vacunación para Covid
Algunas vacunas contra la gripe, introducen virus inactivados

Esas sustancias, advierte Fuller, “son el primer desencadenante que su cuerpo puede decir: ‘Algo está sucediendo aquí y necesito responder”.

Perfiles de molestias

Las tres vacunas contra el COVID-19 aprobadas por la Administración de Medicamentos y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) -Pfizer, Moderna y Jonhson & Jonhson- se administran mediante una aguja en el brazo y todas causan el mismo tipo de dolor punzante que se produce como una especie de puñalada rápida. Después de eso, sus perfiles de dolor en los brazos después de la vacunación varían, según los datos de la compañía compilados por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

Después de la primera dosis del régimen de Moderna de dos inyecciones, el 87 por ciento de las personas menores de 65 años y el 74 por ciento de las de 65 años o más en los ensayos clínicos informaron dolor localizado, haciendo eco de la investigación que muestra una disminución en la reactividad inmunológica con la edad. Después de la segunda inyección, esos números aumentaron al 90 por ciento del grupo de edad más joven y al 83 por ciento de las personas mayores.

vacunacion personal de salud covid
Los dolores en el brazo son un efecto adverso esperable en las vacunas (Juan Vargas) (JUAN VARGAS/)

En el caso de la primera inyección de Pfizer, igualmente, causó mucho dolor en los brazos en los ensayos: el 83 por ciento de las personas de hasta 55 años y el 71 por ciento de las personas mayores. El dolor de la inyección dos ocurrió en el 78 por ciento del grupo más joven y en el 66 por ciento del mayor.

La vacuna de una dosis de Johnson & Johnson causó menos dolor en el brazo: el 59 por ciento de las personas menores de 60 años y el 33 por ciento de las personas mayores.

Las elevadas tasas de dolor en el brazo con las vacunas Pfizer y Moderna podrían tener algo que ver con la tecnología que utilizan, subraya Fuller: “A diferencia de J&J, que usa un virus modificado para entregar un gen que dirige a nuestras células a producir la proteína de pico del SARS-CoV-2, Pfizer en Madera entrega instrucciones para producir la proteína a través del ARN mensajero”. Los investigadores saben desde hace mucho tiempo que el ARN, que algunos virus utilizan para transportar su material genético, es un potente desencadenante del sistema inmunológico innato.

De hecho, dice, “cuando los científicos comenzaron a considerar el ARNm como una estrategia de vacuna hace unos 30 años, rechazaron la idea, en parte debido a la preocupación de que sobreestimularía las vías inflamatorias. También eran demasiado inestables para trabajar. Los avances más recientes en la capacidad de modificar el ARNm y encapsularlo en recubrimientos de nanopartículas lipídicas hicieron posible la nueva generación de vacunas, pero las reacciones adversas comunes siguen siendo relativamente altas. El recubrimiento de nanopartículas en sí mismo actúa como un adyuvante que probablemente contribuya a las reacciones locales”, agregó Fuller.

Un hombre mayor recibe la primera dosis de la vacuna china Sinovac Biotech contra el COVID-19 durante el programa de vacunación masiva en Bogotá, Colombia (REUTERS/Luisa González)
Un hombre mayor recibe la primera dosis de la vacuna china Sinovac Biotech contra el COVID-19 durante el programa de vacunación masiva en Bogotá, Colombia (REUTERS/Luisa González) (LUISA GONZALEZ/)

El “brazo COVID”

Poco después de que se aprobara la vacuna Moderna en diciembre, la alergóloga e investigadora Kimberly Blumenthal, comenzó a recibir fotografías de brazos de sus colegas del Hospital General de Massachusetts en Boston. Las fotos mostraban grandes manchas rojas alrededor de los lugares de inyección de los pacientes. Algunas personas tuvieron una segunda erupción debajo de la primera. Algunos tenían marcas rojas en forma de objetivos anillados. Aparecieron algunas erupciones en codos y manos.

Después de acumular una docena de imágenes, Blumenthal escribió una carta para el New England Journal of Medicine con el objetivo de alertar a los médicos, y tranquilizarlos, sobre la posibilidad de reacciones tardías a la vacuna. Algunos profesionales de la salud ya estaban recetando antibióticos para las infecciones sospechadas, pero el patrón que vio sugería que los antibióticos no eran necesarios.

“A diferencia de la rara y peligrosa reacción anafiláctica que puede ocurrir inmediatamente después de la inyección, las erupciones tardías no suelen requerir tratamiento”, expone Blumenthal. En una biopsia de un paciente, ella y sus colegas encontraron una variedad de células T, lo que sugiere un tipo de hipersensibilidad. Se sabe que las erupciones tardías también aparecen ocasionalmente después de otras vacunas, agrega, y pueden ser un signo de hipersensibilidad o una parte normal de la respuesta inmune. Los investigadores aún no saben qué está sucediendo con la vacuna Moderna. En este caso, pueden parecer especialmente comunes porque muchas personas se vacunan a la vez.

Aún así, las erupciones de aparición tardía podrían ser más comunes de lo que sugieren los datos oficiales. En los ensayos clínicos, Moderna los informó en el 0,8 por ciento de los receptores de la vacuna cuatro o más días después de la primera inyección, y en el 0,2 por ciento de las personas después de la segunda dosis. Pero las erupciones tardías tienden a aparecer un promedio de siete u ocho días después de la inyección, y los ensayos iniciales no fueron diseñados para detectar todos los síntomas que aparecieron tan tarde, dice Blumenthal, probablemente porque no los esperaban.

Las erupciones de aparición tardía podrían ser más comunes de lo que sugieren los datos oficiales (EFE)
Las erupciones de aparición tardía podrían ser más comunes de lo que sugieren los datos oficiales (EFE) (Luis Tejido/)

La especialista en alergias creó un registro para que los médicos notifiquen erupciones tardías y está trabajando en uno para los pacientes, con el fin de comprender el rango de apariencia y detectar cualquier patrón sobre qué erupciones podrían ser más preocupantes. “Desde que publicamos esto”, dice, “mi bandeja de entrada se ha inundado de fotos”.

Quiénes sienten dolor

Para síntomas como el dolor en el brazo, la variación individual es la norma y los estudios sugieren múltiples explicaciones. La edad puede disminuir las reacciones inmunes, por ejemplo. Lo mismo ocurre con un Índice de Masa Corporal (IMC) más alto, según un estudio aún no revisado por pares.

La genética probablemente juega un papel de formas variadas y complejas, dicen los expertos. Y el género también importa. Además de una vasta literatura sobre las diferencias sexuales y la inmunidad, las mujeres parecen experimentar más efectos secundarios que los hombres en respuesta a una vacuna COVID-19, según la evidencia emergente, aunque los hombres parecen sufrir un mayor impacto del virus en sí.

Anna Taddio, profesora de farmacia que estudia el dolor relacionado con los procedimientos médicos en niños en la Universidad de Toronto cree que “la percepción del dolor es otro factor X. Todos procesan las señales de dolor de manera diferente. Y el miedo y la ansiedad pueden exacerbar la sensación de dolor”.

Viales vacíos de la vacuna COVID-19 de AstraZeneca en una bandeja durante la campaña de vacunación masiva en el estadio Wanda Metropolitano del Atlético de Madrid (REUTERS/Sergio Pérez)
Viales vacíos de la vacuna COVID-19 de AstraZeneca en una bandeja durante la campaña de vacunación masiva en el estadio Wanda Metropolitano del Atlético de Madrid (REUTERS/Sergio Pérez) (SERGIO PEREZ/)

Los estudios muestran que el miedo a las agujas es una barrera importante para la vacunación para un número significativo de personas. Una cuarta parte de los adultos informó tener miedo a las agujas en un estudio de 2012 realizado por Taddio y sus colegas. Según un nuevo análisis de 119 estudios publicados, el 16 por ciento de los adultos y el 27 por ciento de los empleados del hospital evitaron las vacunas contra la gripe por temor a las agujas.

“En medio de los esfuerzos para que las personas se vacunen lo más rápido posible, los funcionarios de salud pública a menudo pasan por alto oportunidades para hacer que la experiencia sea más positiva”, opina Taddio, quien desarrolló un enfoque para reducir el miedo y promover habilidades de afrontamiento para mejorar la experiencia de vacunación.

Y hay muchas formas sencillas de hacer que las personas se sientan menos ansiosas por las agujas. Las estrategias útiles, según el enfoque de Taddio, pueden incluir recordar a las personas que deben usar una camisa de manga corta en la clínica para que sea más fácil acceder a sus brazos; permitirles traer a alguien de apoyo; fomentar el uso de distracciones; respiración profunda y anestésicos tópicos; e invitar a las personas a hacer preguntas para que se sientan informadas y preparadas.

También recomienda que los proveedores y los funcionarios de salud pública hablen sobre las vacunas en términos neutrales, enfatizando la capacidad de obtener protección contra el coronavirus en lugar de asustar a las personas con frases como “inyecciones en los brazos”.

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